Por qué algunos expertos en Estados Unidos están obsesionados con los tipos de interés de los bonos del Estado

Durante los últimos meses en Estados Unidos, uno de los temas principales entre los expertos financieros ha sido el siguiente: las tasas de interés de los bonos del Estado. Este tema siempre surge cuando consideran que se podría aproximar una nueva crisis financiera global, dado que, de cierta forma, los expertos piensan que las tasas de interés son como una bola mágica que predice las recesiones.

En realidad, lo que analizan los economistas es la diferencia entre los tipos de interés de los bonos a corto y largo plazo, o las curvas de rendimiento. Cuando los tipos de interés de los bonos a corto plazo son más bajos que los tipos de los bonos a largo plazo, se produce una curva que se inclina gradualmente de forma ascendente. Esto se considera normal, ya que es lógico que cuanto más tiempo esté el dinero invertido, más alto será el beneficio.

Los expertos se empiezan a alarmar cuando ocurre lo contrario. Es decir, cuando los tipos de los bonos a corto plazo son más altos que los tipos de los bonos a largo plazo, produciendo una curva que se inclina de forma descendiente. Este fenómeno se conoce como la curva de rendimiento invertida (o la inverted yield curve en inglés) y se considera que indica que la economía va mal y que se va a producir una recesión.

¿Cómo se puede saber eso con un solo indicador? La culpa por la cual vigilamos tanto las curvas de rendimiento invertidas es de un hombre, Campbell Harvey, profesor de finanzas en la Duke University en EE.UU. Harvey publicó una tesis en 1986 que explicaba la capacidad predictiva de las curvas de rendimiento invertidas. El profesor sostiene que cuando se anticipa que la economía va a crecer, la curva de rendimiento debería inclinarse hacia arriba, con los bonos de larga duración ofreciendo tipos cada vez más altos. Esto ocurre porque cuando la economía es saludable, el Departamento del Tesoro de EE.UU. tiene que ofrecer tipos de interés más altos para animar al público a comprar sus bonos.

Los bonos del Estado se consideran una de las inversiones más seguras, pero ofrecen una rentabilidad más baja en comparación con otros activos del mercado de valores. Por lo tanto, cuando el público tiene menos confianza en la economía y decide invertir su dinero en bonos seguros, provoca una subida de la demanda y una bajada de tipos. Es un indicador de que se avecina una recesión.

Campbell analizó todas las recesiones que se habían producido en EE.UU. desde los años 60 cuando realizó su trabajo. Encontró que cada vez que se producía una curva de rendimiento invertida que se mantenía durante un trimestre, se producía una recesión.

No obstante, las recesiones no ocurren inmediatamente después de tres meses con una curva de rendimiento invertida. En general, tardan aproximadamente un año.

Curiosamente, EE.UU. ya ha pasado un trimestre con una curva de rendimiento invertida este año. ¿Acaso significa que se va a producir una recesión? Nadie sabe la respuesta.

Esto se debe a que aunque la teoría de Harvey ha coincidido con cada recesión en las seis últimas décadas, no es ciencia segura. De hecho, hay muchos economistas que se muestran escépticos sobre la capacidad predictiva de las curvas de rendimiento invertidas. Además, hay otros factores que se tienen que considerar.

Los críticos apuntan a que la Reserva Federal de EE.UU. ha estado comprando un montón de bonos de Estado durante la última década como parte de su programa de estímulo económico después de la última crisis. Por lo tanto, esto ha causado que las curvas estén distorsionadas, dado que ya no reflejan solamente la confianza del público.

También comentan que la teoría de Harvey ya es conocida, y que los encargados de realizar política fiscal, como la Reserva Federal, pueden tomar medidas para frenar una posible recesión, como por ejemplo bajar los tipos de intereses.

Tal vez es demasiado pronto para decir si EE.UU. va a entrar en recesión. Aún así, la próxima vez que digan en la televisión o en los medios de comunicación que el mundo se viene abajo porque las curvas de rendimiento se han invertido, sabrás por qué lo dicen.

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Actualizado el día 25 marzo, 2021 por Alfredo Barandiarán

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